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在发现数千颗行星后,美国宇航局的开普勒太空船死亡

在发现数千颗行星后,美国宇航局的开普勒太空船死亡

发现超过2,680颗外行星围绕着遥远的恒星运行,并允许科学家在统计上显示银河系中必须存在数十亿颗外星人,最终耗尽燃料,使得NASA最具科学生产力的项目之一在延长九年后结束特派团经理周二表示,为期半年的任务。

“开普勒任务取得了巨大的成功,”最初的开普勒首席研究员,该团队的领导人比尔博鲁基说,他说服NASA在2009年建立并启动了6.92亿美元的任务。

“我们已经证明在我们的银河系中有更多的行星而不是恒星,这些行星中的许多都大致相当于地球的大小,有些像地球一样,距离它们的恒星的距离正确,表面上可能有液态水,一种有利于生命存在的情况,“博鲁基说。

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他告诉记者,开普勒还发现行星“完全不同于我们太阳系中的行星”。 “事实上,其中一些可能是真实的水世界。我们还发现了在我们的恒星形成之前的六十五亿年形成之初形成的行星以及之前地球的形成。想象一下这些星球上的生命会是什么样的。“

美国国家航空航天局总部天体物理学主任保罗赫兹说,开普勒任务“彻底改变了我们对宇宙中我们地位的理解。”

“在我们发射开普勒之前,我们不知道行星在我们的银河系中是常见的还是罕见的,”他说。 “但是现在我们知道......行星比我们银河系中的恒星更常见。现在我们知道有数十亿颗行星像地球一样岩石并且正在可居住区或者金牛座地区绕其恒星运行。温度可能有利于表面的水。“

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摄像机位于开普勒太空望远镜的中心。 NASA

2009年3月14日,开普勒在Delta 2号火箭的顶部发射升空,绕太阳运行,绕过地球,将其9500万像素的摄像机对准天鹅座周围一片伸出的手的大小天空。包含超过450万个可检测的恒星。

在这一总数中,科学团队选择了大约30万个正确的年龄,成分和亮度来容纳类似地球的行星。 在任务期间,开普勒积极监测了超过10万颗恒星。

太空船的相机不像其他太空望远镜那样拍摄照片。 相反,它作为一个敏感的光度计,连续测量其宽视场中恒星的亮度,在寻找从地球上看行星从太阳前面经过时发生的告密调光。

通过研究由行星过渡产生的“光线曲线”的微小变化 - 相比于观看跳蚤在100英里的距离内穿过汽车前照灯 - 以及重复周期的时间,计算机分析可以梳理出类似地球的潜在世界。可栖息区轨道。

“由于开普勒,我们知道行星是一组非常多样化的物体,比我们在太阳系中观察到的更加多样化,”赫兹说。 “开普勒探测到的一类常见行星是比地球大且比海王星小的行星,海王星是我们太阳系中不存在的一种行星。

“而且由于开普勒,我们知道太阳系有各种各样的配置,完全不同于我们自己的太阳系,木星在短短几天内绕着它们的恒星运行,太阳系中有小的岩石行星,在水星轨道内,所以关闭,行星彼此共振。“

为了做出这样的发现,开普勒依靠三个旋转的“反作用轮”,第四个作为备用轮胎,在科学观察期间保持航天器稳定。 小型火箭推进器用于抵消太阳光对航天器施加的轻微压力。

2012年7月14日,其中一个反应轮发生故障,导致航天器没有备用。 然后在2013年5月11日,第二个车轮发生故障。 工程师试图找到一种解决方法,但他们没有成功。

然后社区提出了一个新的计划,使用两个轮子和轻微的压力,以达到所需的指向精度和稳定性。 科学运作于2014年恢复,开始了一项名为K2的扩展任务。

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艺术家对开普勒太空望远镜发现的太阳系的印象。 NASA

但所有这些都需要火箭燃料,去年6月,工程师看到燃油箱压力大幅下降,表明航天器的油箱几乎是空的。 两周前,它终于耗尽了最后一批推进剂。

在控制失败之前,工程师设法下载存储在航天器上的所有最终科学数据。

项目系统工程师查理索贝克说:“最后,我们没有任何剩余燃料。”

“由于燃料耗尽,开普勒太空船已达到其使用寿命的终点,”他说。 “虽然这可能是一件令人悲伤的事情,但我们对这台奇妙机器的性能并不满意。开普勒9年半的飞行时间超过原定目标的两倍。”

美国宇航局艾姆斯研究中心的开普勒项目科学家Jessie Dotson说:“我想我觉得这可能是小型宇宙飞船。它总是做我们所要求的一切,有时甚至更多。”

去年四月推出了一个新的,最先进的行星猎人 - 过境系外行星测量卫星(TESS)。 它的设计覆盖面积比开普勒管理的面积大400倍,预计在其任务过程中会发现约20,000或更多的系外行星。

赫兹说:“由于开普勒,我们对宇宙中我们地位的看法发生了变化。” “开普勒太空船现在可能已退役,但开普勒数据将在未来几年内继续产生科学发现。开普勒任务为未来的系外行星研究任务铺平了道路。”

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